Chapitre 1 : Passé Décomposé
( n° 1 à 6 )

L'histoire débute lors de l'évasion d'un prisonnier. En tentant de détourner l'attention de celui-ci, le policier Rick reçoit une balle et tombe dans un profond coma. Quand il sort de son coma (après une durée inconnue), il se retrouve allongé sur un lit d'hôpital, complètement seul.

Personne ne répondant à son appel, Rick décide de se lever. Il déambule dans les couloirs pour trouver où est passé tout le monde. Il découvre alors la cafétéria, remplie de morts vivants et s'en tire de justesse après s'être fait attaquer. Il retourne chez lui et trouve sa maison abandonnée, saccagée ; quelqu'un lui assène alors un coup de pelle, ce qui va l'assommer. À son réveil, il apprend que la personne qui l'a frappé est en fait un enfant du nom de Duane qui pensait que Rick était un mort vivant. Après une brève présentation, le père de Duane, Morgan, explique à Rick ce qui s'est passé durant son coma : la civilisation a été anéantie par une horde de morts-vivants. Morgan et Duane se sont installés chez le voisin de Rick en attendant que toute cette histoire se calme.

Rick emmène alors Morgan et Duane au poste de police de la ville, les autorise à accéder à l'armurerie et leur offre une voiture de police, espérant que tout ceci les aidera à survivre. Rick décide ensuite de partir pour Atlanta, persuadé que sa femme Lori et son fils Carl sont allés là-bas, obéissant aux instructions du gouvernement. Quand Rick parvient finalement à rejoindre Atlanta, il découvre une scène de carnage : corps en mille morceaux, équipements militaires en ruines dans les rues. Il ne tarde pas à se faire entourer de zombis et échappe à la mort grâce à l'aide d'un jeune homme, Glenn . Glenn emmène Rick dans un camp de survivants situé en dehors de la ville où il rencontre d'autre survivants ainsi que sa famille et son ancien partenaire Shane, un vendeur de chaussures nommé Allen, sa femme Donna et ses deux fils jumeaux Billy et Ben ; Dale, un ancien vendeur qui avait décidé de voyager pour le restant de ses jours et qui a amené le camping-car que le groupe utilise comme refuge (il est la personne la plus âgée du groupe) ; un mécanicien Jim, qui a réussi à s'échapper d'Atlanta mais qui a perdu toute sa famille là-bas ; Carol, une mère célibataire, et sa fille Sophia ; et enfin deux étudiantes, Amy et sa sœur Andrea.

Rick s'adapte rapidement au mode de vie du camp, et devient rapidement le leader, à la place de Shane. Rick et Glenn réussissent à rejoindre l'armurerie d'Atlanta, évitant de se faire repérer en frottant des morceaux de corps d'un mort-vivant sur leurs habits pour obtenir l'odeur de celui-ci. Rick apprend au groupe, son fils compris, à se servir d'une arme à feu. L'entraînement fut mis à profit lorsque le camp fut attaqué par un nombre important de morts-vivants ; durant cette attaque, Amy est tuée, et Jim est mordu, ce qui va inévitablement le changer en mort-vivant. Il décide alors d'être laissé près d'Atlanta, pensant que s'il devient un mort-vivant, il rejoindra sa famille.

S'ensuit alors un conflit entre Rick et son ex-partenaire, Shane qui veut rester près d'Atlanta malgré les attaques de morts-vivants. Rick affirme que le camp n'est plus sûr et que l'hiver naissant va empêcher de chasser. Rick a également entendu des rumeurs selon lesquelles Shane est amoureux de Lori. Les choses s'enveniment jusqu'à un conflit dans la forêt. Shane dit alors que Rick aurait dû rester mort, et qu'il n'était pas supposé revenir. Pendant l'abscence de Rick, Shane eut une liaison avec Lori. Shane est persuadé que tout serait mieux s'il tue Rick. Dans l'intention de défendre son père, Carl tue Shane en lui tirant une balle dans la gorge. Il fait la remarque, tout en pleurant, suivante "C'est pas pareil que tuer ceux qui sont morts papa." Rick, en larmes, répond "Et ça ne doit pas l'être, fils. "

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